Muchas veces las plantas más venenosas no se encuentran muy lejos de nosotros, y en realidad pueden estar al alcance de cualquiera.

En 2010, Lakhbir Singh fue condenado por el asesinato de su amante mediante la mezcla de curry de la India con acónito. La parte más venenosa es la raíz, aunque las hojas pueden suponer un peligro también. Ambos contienen una neurotoxina que puede ser absorbida por la piel. Los primeros síntomas de intoxicación son hormigueo y entumecimiento en el punto de contacto o vómitos severos y diarrea si se ha ingerido. Además de causar malestar gastrointestinal grave, el veneno ralentiza el ritmo cardíaco que puede resultar en la muerte.
Pero no todos los casos acaban tan mal. Según el  experto John Robertson, nuestro excelente mecanismo del vómito nos da una oportunidad de que si somos victimas de envenenamiento podamos vivir para contarlo.

Acónito (Wikipedia)
Acónito (Wikipedia)

La teoría popular es que las toxinas han evolucionado en las plantas como una defensa. En algunas especies, los compuestos químicos que se producen para combatir las plagas de insectos y otros microorganismos pueden hacer daño también a los animales grandes.

Una de las especies más tóxicas por contacto con la piel gana el dudoso honor de ser el árbol más peligroso del mundo. El manzanillo (Hippomane mancinella) crece en el norte de Sudamérica hasta los Everglades de Florida y en todo el Caribe. En algunas partes se pinta con una cruz roja de advertencia. La savia lechosa producida por este árbol contiene el potente irritante forbol. Tan solo al pasar rozándolo te puede dejar con la piel terriblemente irritada. Refugiarse debajo del manzanillo durante una tormenta tropical puede ser desastroso también, porque incluso la savia diluida puede causar una erupción cutánea extrema. Comer su fruto parecido a una manzana pequeña puede ser mortal por los vómitos y diarrea incontrolables que provoca.

Manzanillo (Wikipedia)
Manzanillo (Wikipedia)

Cuando se trata de plantas que no deben de pasar la barrera de la boca, una se alza por encima del resto. El Ricinus communis es un arbusto que se promueve para dar un toque de color a los jardines de verano con el verde follaje de color púrpura, hojas con forma de palmera y distintivas cápsulas de semillas puntiagudas .

Después de que se ha extraído el aceite laxante (aceite de ricino) , los restos que quedan de sus semillas de color marrón moteado contienen un potente cóctel de toxinas. La ricina mata al interferir en el metabolismo celular, los procesos químicos básicos necesarios para mantener la vida. La creación de proteínas esenciales se bloquea, lo que lleva a la muerte celular. Las víctimas pueden sufrir vómitos, diarrea y convulsiones durante un máximo de una semana antes de morir de insuficiencia orgánica.

Ricino (Wikipedia)
Ricino (Wikipedia)

¿Como puede algo tan tóxico ser tan fácilmente accesible? La envoltura exterior de las semillas de ricino es a menudo tan resistente que, en caso de ingestión tragada entera,  puede pasar a través del sistema digestivo sin causar daño fatal. Sería necesario masticar y tragar cinco semillas de ricino para formar una dosis letal en adultos, aunque tal vez sólo una de los niños. La ricina es más potente cuando está purificada, en forma de inyectable, como en el caso del disidente búlgara asesinada con ella en 1978.

Un veneno relacionado, la abrina se encontró con más de una etiqueta de advertencia obvia. Las semillas del guisante del rosario (Abrus precatorius) son óvalos brillantes atractivos, a menudo de color rojo con un punto negro. Crecen en regiones tropicales donde se utilizan para hacer pulseras, collares de cuentas o para adornar instrumentos.

Abrina (Flickr)
Abrina (Flickr)

La abrina es similar a la ricina pero, según los informes, más potente en su forma pura. Afortunadamente, los guisantes tienen una cáscara exterior dura que a menudo impide que las toxinas se absorban en el cuerpo. En un caso en que se ingirió el polvo triturado de semillas, un rápido tratamiento médico condujo a una recuperación completa.

Afortunadamente, la muerte por envenenamiento a causa de una planta es bastante raro en la era de la medicina moderna gracias al diagnóstico rápido y a un buen tratamiento ambulatorio. Y muchas toxinas de origen vegetal tienen que ser purificadas para ser letales.
Así que las plantas no intentan hacernos daño, pero sabiendo lo que crece en nuestros jardines podría salvarnos la vida.

Crédito: BBC Earth, Ella Davies