Cómo un virus de la gripe cerró la economía de EE. UU. En 1872, al infectar a los caballos

 

En 1872, la economía estadounidense estaba creciendo a medida que la joven nación se industrializaba y se expandía hacia el oeste. Luego, en otoño, una conmoción repentina paralizó la vida social y económica. Fue una especie de crisis energética, pero no una escasez de combustibles fósiles. Más bien, la causa fue un virus que se propagó entre caballos y mulas desde Canadá hasta América Central.

Durante siglos, los caballos habían proporcionado energía esencial para construir y operar ciudades. Ahora, la gripe equina dejó en claro lo importante que era esa asociación. Cuando los caballos infectados dejaron de funcionar, nada funcionó sin ellos. La pandemia desencadenó una parálisis social y económica comparable a lo que sucedería hoy si las bombas de gas se secan o la red eléctrica se cayera.

En una era en la que muchos esperaban reemplazar el caballo con las nuevas y prometedoras tecnologías de vapor y electricidad, la gripe equina les recordó a los estadounidenses su deuda con estos animales. Como muestro en mi nuevo libro, “Un traidor a su especie: Henry Bergh y el nacimiento del movimiento por los derechos de los animales, ”Este ajuste de cuentas alimentó un movimiento de reforma incipiente pero frágil: la cruzada para poner fin a la crueldad animal.

Un mundo de repente ‘desarmado’

La gripe equina apareció por primera vez a fines de septiembre en caballos que pastaban fuera de Toronto. En cuestión de días, la mayoría de los animales de los atestados establos de la ciudad contrajeron el virus. El gobierno estadounidense intentó prohibir los caballos canadienses, pero actuó demasiado tarde. En un mes, las ciudades fronterizas se infectaron y la “enfermedad canadiense de los caballos” se convirtió en una epidemia en América del Norte. En diciembre, el virus llegó a la costa del golfo de EE. UU., ya principios de 1873 se produjeron brotes en ciudades de la costa oeste.

Los síntomas de la gripe eran inconfundibles. Los caballos desarrollaron tos áspera y fiebre; con las orejas caídas, se tambaleaban y, a veces, caían por agotamiento. Según una estimación, mató al 2% de un estimado de 8 millones de caballos en América del Norte. Muchos más animales sufrieron síntomas que tardaron semanas en desaparecer.

En este momento la teoría de los gérmenes de la enfermedad todavía era controvertida, y los científicos estaban a 20 años antes de identificar virus. Los dueños de caballos tenían pocas buenas opciones para prevenir la infección. Desinfectaron sus establos, mejoraron la alimentación de los animales y los cubrieron con mantas nuevas. Un bromista escribió en el Chicago Tribune que los muchos caballos maltratados y con exceso de trabajo de la nación estaban destinados a morir de shock por esta repentina efusión de bondad. En una época en que la atención veterinaria aún era primitiva, otros promovieron remedios más dudosos: ginebra y jengibre, tinturas de arsénico e incluso un poco de curación por la fe.

A lo largo del siglo XIX, las ciudades abarrotadas de Estados Unidos sufrieron frecuentes epidemias de enfermedades mortales como cólera, disentería y fiebre amarilla. Mucha gente temía que la gripe equina afectara a los humanos. Si bien eso nunca sucedió, sacar a millones de caballos de la economía representó una amenaza diferente: cortó a las ciudades de suministros cruciales de alimentos y combustible justo cuando se acercaba el invierno.

Los caballos estaban demasiado enfermos para sacar carbón de las minas, arrastrar las cosechas al mercado o llevar materias primas a los centros industriales. Los temores de una “hambruna de carbón” hicieron que los precios del combustible se dispararan. Producir podrido en los muelles. Los trenes se negaron a detenerse en algunas ciudades donde los depósitos se desbordaron con mercancías no entregadas. La economía se hundió en una fuerte recesión.

Todos los aspectos de la vida se vieron alterados. Los salones se secaron sin entregas de cerveza, y los carteros dependían del “expreso de carretilla” para llevar el correo. Obligados a viajar a pie, menos personas asistieron a bodas y funerales. Empresas desesperadas contrataron equipos humanos para llevar sus vagones al mercado.

Lo peor de todo es que los bomberos ya no podían depender de los caballos para tirar de sus pesados ​​vagones de bombeo. El 9 de noviembre de 1872, un catastrófico incendio destruyó gran parte del centro de Boston cuando los bomberos tardaron en llegar al lugar a pie. Como dijo un editor, el virus reveló a todos que los caballos no eran solo propiedad privada, sino “ruedas en nuestra gran maquinaria social, cuya detención significa un daño generalizado a todas las clases y condiciones de personas”.

Cruzada de bondad de Henry Bergh

Por supuesto, la gripe lastimó a los caballos sobre todo, especialmente cuando los dueños desesperados o insensibles los obligaron a superar su enfermedad, lo que a menudo mató a los animales. Mientras los caballos tosiendo y febril se tambaleaban por las calles, era evidente que estos incansables sirvientes vivían vidas cortas y brutales. EL Godkin, editor de The Nation, calificó su tratamiento como “una vergüenza para la civilización … digna de la edad oscura”.

Henry Bergh había estado haciendo este argumento desde 1866, cuando fundó la Sociedad Estadounidense para la Prevención de la Crueldad contra los Animales – la primera organización del país dedicada a esta causa. Bergh había pasado la mayor parte de su vida adulta siguiendo una carrera fallida como dramaturgo, apoyado por una gran herencia. Encontró su verdadera vocación a los 53 años.

Motivado menos por el amor a los animales que por el odio a la crueldad humana, utilizó su riqueza, conexiones y talentos literarios para presionar a la Legislatura de Nueva York para que aprobara el primer estatuto moderno contra la crueldad de la nación. Con poderes policiales otorgados por esta ley, Bergh y sus compañeros agentes con placa vagaban por las calles de la ciudad de Nueva York para defender a los animales del sufrimiento evitable.

Muchos observadores se burlaron de la sugerencia de que los animales deberían gozar de protección legal, pero Bergh y sus aliados insistieron en que toda criatura tiene derecho a no ser abusada. Miles de mujeres y hombres en todo el país siguieron el ejemplo de Bergh, aprobando leyes similares y fundando ramas de la SPCA. Esta cruzada provocó un amplio debate público sobre lo que los humanos debían a sus congéneres.

Mientras la gripe equina hacía estragos, Bergh se plantó en las principales intersecciones de la ciudad de Nueva York, deteniendo vagones y carritos tirados por caballos para inspeccionar a los animales que tiraban de ellos en busca de signos de la enfermedad. Alto y aristocrático, Bergh vestía impecablemente, a menudo luciendo un sombrero de copa y un bastón plateado, su rostro alargado enmarcado por un bigote caído. Al afirmar que trabajar con caballos enfermos era peligroso y cruel, ordenó a muchos equipos que regresaran a sus establos y, a veces, envió a sus conductores a los tribunales.

El tráfico se acumuló cuando los pasajeros quejumbrosos se vieron obligados a caminar. Las empresas de tránsito amenazaron con demandar a Bergh. Los críticos lo ridiculizaron como un amante de los animales equivocado que se preocupaba más por los caballos que por los humanos, pero muchas más personas aplaudieron su trabajo. En medio de los estragos de la gripe equina, la causa de Bergh coincidió con el momento.

Los derechos de los caballos

En su momento más oscuro, la epidemia dejó a muchos estadounidenses preguntándose si el mundo que conocían se recuperaría alguna vez, o si el antiguo vínculo entre caballos y humanos podría romperse para siempre por una misteriosa enfermedad. Pero a medida que la enfermedad siguió su curso, las ciudades silenciadas por la epidemia se recuperaron gradualmente. Los mercados reabrieron, los depósitos de carga redujeron los retrasos en las entregas y los caballos volvieron a trabajar.

Aún así, el impacto de este episodio chocante persistió, lo que obligó a muchos estadounidenses a considerar nuevos argumentos radicales sobre el problema de la crueldad animal. En última instancia, la invención de los carros eléctricos y el motor de combustión interna resolvió los desafíos morales de las ciudades impulsadas por caballos.

Mientras tanto, el movimiento de Bergh recordó a los estadounidenses que los caballos no eran máquinas insensibles, sino socios en la construcción y el funcionamiento de la ciudad moderna: criaturas vulnerables capaces de sufrir y que merecen la protección de la ley.

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