El asteroide que mató a los dinosaurios fue solo el comienzo

 

Como un parabrisas de motocicleta que salpica insectos en la carretera, la atmósfera de la Tierra desvía constantemente pequeños trozos de roca extraterrestre, polvo y otros desechos espaciales que se interponen en el camino de las 67,000 millas por hora (107,000 km / h) de nuestro planeta. De vez en cuando, los escombros se rompen, como lo hizo Hace 66 millones de años, cuando un asteroide del tamaño de Manhattan se estrelló en el Golfo de México y mató a los dinosaurios.

Ese impacto fue singularmente catastrófico. Pero, según un nuevo estudio publicado hoy (17 de enero) en el diario Ciencia, ese aplastamiento también fue solo un episodio en un pico continuo de gigantescos impactos de asteroides que bombardean nuestro cuello del sistema solar. Después de estudiar mil millones de años de cráteres de asteroides En la Tierra y la Luna, los autores del estudio encontraron que la tasa de enormes impactos de asteroides en la Tierra casi se ha triplicado en los últimos 290 millones de años, y nadie está seguro de por qué.

“Quizás sea justo decir que fue una cita con el destino para el dinosaurios“, coautor del estudio Thomas Gernon, profesor asociado de ciencias de la Tierra en la Universidad de Southampton en los EE. UU., dijo en un comunicado. “Su caída fue algo inevitable dada la oleada de grandes rocas espaciales que chocaron con la Tierra”.

Leyendo las cicatrices

En el pasado, los investigadores han intentado estimar la tasa de aciertos de asteroides en la Tierra mediante la datación de las rocas en grandes cráteres de impacto alrededor del mundo. El problema es que es difícil encontrar cráteres de más de 300 millones de años, por lo que los geólogos sospechan que los procesos geológicos como la erosión y placas tectónicas Friegue periódicamente los cráteres más antiguos del mundo. Este posible borrado de viejos cráteres se conoce como “sesgo de preservación” y hace que el cálculo preciso de la tasa de impacto de asteroides de la Tierra sea un desafío.

Para evitar este sesgo, Gernon y sus colegas de los Estados Unidos y Canadá miraron hacia el Luna.

Satélite natural de la Tierra (que a su vez puede haber sido el resultado de un espacio enormecolisión de rocas Hace 4,5 mil millones de años) es el compañero cósmico más cercano del planeta y enfrenta aproximadamente la misma proporción de impactos de asteroides a lo largo del tiempo, escribieron los investigadores. Y debido a que la luna no está sujeta a fuerzas como la tectónica de placas, se cree que sus cráteres más antiguos permanecen a la vista.

En su nuevo estudio, los investigadores seleccionaron 111 grandes cráteres lunares (aquellos con un diámetro mayor a 6.2 millas o 10 kilómetros) que tenían menos de 1000 millones de años. Para estimar las edades de estas cicatrices lunares, los investigadores recurrieron al Orbitador de reconocimiento lunar de la NASA (LRO), que ha estado tomando imágenes infrarrojas de la luna desde 2009.

Estas imágenes ayudaron a los investigadores a ver cómo el calor se irradia de la superficie de la luna. Vieron que las rocas más grandes (del tipo levantadas por los grandes impactos de asteroides) absorbían más radiación durante el día y solían liberar más calor del que proviene del suelo lunar fino, que se ha convertido en polvo durante millones de años de impactos de micrometeorito. (A diferencia de la Tierra, la Luna no tiene una atmósfera efectiva para protegerla de estos ataques constantes y pequeños).

Debido a que las rocas grandes tardan tanto en descomponerse en polvo, los investigadores concluyeron que los cráteres rodeados por rocas más grandes y más calientes probablemente se debieron a impactos de asteroides más recientes que a los cráteres alfombrados con polvo pulverizado. Teniendo esto en cuenta, el equipo pudo calcular las edades aproximadas de sus cráteres lunares elegidos, sin abandonar sus laboratorios terrestres.

Un bombardeo de mil millones de años.

El equipo descubrió que, al igual que en la Tierra, la Luna tiene muchos más cráteres que se formaron en los últimos 290 millones de años que los que se formaron en los 700 millones de años anteriores. De hecho, hace unos 300 millones de años, la tasa de asteroides que golpean la Tierra y la Luna parece haberse triplicado.

“Esto significa que la Tierra tiene menos cráteres antiguos en sus regiones más estables, no debido a erosión pero debido a que la tasa de impacto fue menor antes de hace 290 millones de años, “el coautor del estudio William Bottke, experto en asteroides del Southwest Research Institute en Boulder, Colorado, dijo en el comunicado.

¿Por qué la tasa de impacto de los asteroides aumentó tan drásticamente hace unos 300 millones de años? Es difícil decirlo, pero los investigadores sugirieron que podría ser el resultado de un enorme impacto de asteroide sobre asteroide en el cinturón de asteróides entre Marte y Júpiter alrededor de ese tiempo. Si dos rocas lo suficientemente grandes se golpean entre sí lo suficientemente rápido, podría haber conducido a una serie de colisiones en cascada que duraron cientos de millones de años.

Afortunadamente, los científicos de hoy están bastante bien preparados para notar cuando un gran objeto extraterrestre se acerca a nosotros. En junio de 2018, la NASA anunció un plan de cinco puntos detallando cómo el gobierno de los EE.UU planea detectar y, si es necesario, limpiar después los objetos grandes y ligados a la Tierra que podrían violar la atmósfera del planeta. De los mas de 8,000 asteroides grandes cerca de la Tierra, que la NASA conoce, no hay ninguna amenaza para el próximo siglo, dijo un portavoz de la agencia.

Son noticias reconfortantes por ahora. Pero si los humanos deberían durar casi tanto como lo hicieron los dinosaurios (unos 200 millones de años), es posible que aún tengamos nuestra propia cita con el destino en la tienda.

Publicado originalmente en Live Science.

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