El genoma de VIH ‘casi completo’ más antiguo encontrado en una muestra de tejido olvidada de 1966

 

Un nuevo estudio encuentra que la secuencia genética casi completa más antigua conocida de la cepa del VIH que se diseminó por todo el mundo se encontró en una muestra de tejido de la República Democrática del Congo (RDC).

La muestra de tejido fue tomada y preservada en 1966, lo que hace que esta secuencia del VIH sea 10 años más antigua que el genoma más antiguo anterior, que proviene de una muestra de sangre tomada en 1976 en la RDC. Las secuencias genéticas como estas, que provienen antes de que se descubriera el virus que causa el SIDA en 1983, ayudan a determinar el momento de las mutaciones genéticas en el virus. Esas mutaciones, a su vez, ayudan a los científicos a rastrear la propagación del virus y el momento de la transmisión del VIH en los humanos.

En ese sentido, la nueva secuencia de genes es “muy reconfortante”, dijo Sophie Gryseels, coautora del nuevo estudio e investigadora postdoctoral en virología evolutiva y computacional en la Universidad Católica de Lovaina (KU Leuven) en Bélgica. Esta secuencia encaja bien con la comprensión previa de los investigadores sobre el momento de la aparición del VIH, dijo a Live Science.

“Es bueno saberlo, porque significa que nuestros modelos evolutivos que siempre estamos aplicando a nuestra secuencia de virus funcionan bien”, dijo Gryseels. “No tuvimos grandes sorpresas”.

Emergencia viral

Basado en la secuenciación genética de muestras del virus, los científicos piensan que VIH o virus de inmunodeficiencia humana, encontraron por primera vez un punto de apoyo en los humanos en África Central en algún momento a principios de 1900, desparramándose de los chimpancés. Existen múltiples cepas del virus, pero las responsables del 95% de los casos en todo el mundo están en un subgrupo llamado VIH-1 grupo M. Más de 32 millones de personas han muerto de SIDA, la enfermedad causada por el VIH, desde que comenzó la pandemia.

Con al menos 80 años entre el comienzo de la transmisión del VIH-1 en humanos y el descubrimiento del virus, gran parte de la dinámica temprana de la enfermedad sigue siendo misteriosa. Los modelos matemáticos de la tasa de mutación del virus sugieren cuando el VIH comenzó a propagarse de persona a persona, transmisión que eventualmente se convertiría en una pandemia. Pero una gran pregunta es cuándo y por qué el grupo M de VIH-1 se volvió tan exitoso, infectando a las personas de manera efectiva como para globalizarse.

Parte del problema es que los modelos que hacen un buen trabajo al calcular la tasa de cambio viral en los últimos años se vuelven menos confiables en plazos más largos, dijo Gryseels. Esto se debe en parte a que la información genética se pierde con el tiempo: las cepas se extinguen debido a seleccion natural o simple suerte, sin dejar huella de su existencia en los genomas de los virus que circulan actualmente.

Por esa razón, descubrir una vieja cepa de virus es un poco como descubrir Arqueoptérix para paleontólogos Es una pieza faltante del rompecabezas que ayuda a completar un linaje de cambio evolutivo.

Viejo VIH

Gryseel se unió a un proyecto en curso liderado por el biólogo evolutivo Michael Worobey de la Universidad de Arizona y, junto con otros colegas en Bélgica, Estados Unidos y la RDC, analizaron 1,645 muestras de biopsia recolectadas en África Central entre 1958 y 1966 con el fin de diagnosticar afecciones médicas. Las biopsias se conservaron en el formol químico y luego se incrustaron en cera de parafina. Utilizando métodos de PCR muy sensibles (métodos similares a los utilizados para detectar el nuevo coronavirus SARS-CoV-2 en hisopos de nariz y garganta), los investigadores buscaron indicios de genomas del VIH. Encontraron solo uno: una secuencia en biopsias de ganglios linfáticos de un hombre de 38 años.

Existen fragmentos más antiguos de VIH, uno de 1959 y otro de 1960, también de la RDC. Pero esas piezas no son tan completas y, por lo tanto, no pueden ofrecer tanta información sobre las mutaciones del virus. Esos fragmentos también eran de diferentes subtipos de VIH, dijo Gryseels, lo que muestra que el virus había estado circulando durante algún tiempo en humanos antes de la década de 1950.

Los investigadores continuarán buscando viejos genomas de VIH en muestras de tejido de hace mucho tiempo, dijo Gryseels. Sería ideal encontrar más muestras de los años 50 o 60 para confirmar los resultados, dijo. El próximo objetivo es determinar cuándo el VIH-1 pasó a una epidemia acelerada. Es posible que algún cambio en el genoma del VIH-1 lo haya hecho más eficiente, dijo Gryseels, pero es más probable que los cambios sociales hayan marcado la diferencia. La urbanización aumentó rápidamente a principios de 1900 en África Central. Entre las décadas de 1910 y 1950, campañas de salud pública tratamientos ampliados para enfermedades que van desde la enfermedad del sueño hasta malaria y sífilis. Pero muchas de estas campañas. no esterilizó correctamente las agujas, que podría haber propagado ampliamente el VIH. La descolonización en la década de 1960 también podría haber llevado a las personas a moverse o comportarse de manera diferente, lo que podría haber ayudado a que el virus se propague a nuevas poblaciones o se transmita más rápidamente.

“Si tenemos una mejor idea de la línea de tiempo de cuándo ocurrió esta expansión, podremos sopesar estas diferentes hipótesis entre sí de manera más eficiente, porque tienen diferentes momentos en los que ocurrieron”, dijo Gryseels.

Los investigadores publicaron sus hallazgos el 19 de mayo en la revista. Procedimientos de la Academia Nacional de Ciencias.

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